La desinformación en línea

Un puñado de empleados de Aarp, una ONG enfocada en los estadounidenses mayores de 50 años, se sientan detrás de los participantes y se lanzan a ayudar. Están en Fort Washington, Maryland, para ofrecer cuatro talleres gratuitos sobre cómo usar un iPad.

 

Los participantes aprenden cómo encenderlo, qué es una aplicación, cómo enviar mensajes de texto, y cómo voltear la cámara para tomar una selfie, entre otras actividades.

Janae Wheeler, administradora de Aarp, ha impartido estos talleres desde 2016 y ha perfeccionado su trabajo. Ella sugiere que las personas abren una aplicación presionando su ícono, “tan bien como tocarían la nariz de un bebé”. Durante la sección sobre mensajes de texto, le recuerda al grupo que no “escriban un libro de texto en su mensaje” y advierte que LOL “solía significar “con mucho amor”, pero ya no”.

“Tenemos un objetivo importante de reducir la brecha digital”, dijo Wheeler al grupo al comienzo del día. “Estar en sintonía con la tecnología te permite conectarte realmente con todas las cosas y personas que te interesan”.

Es un mensaje reconfortante, pero la realidad es más compleja. Aunque muchos estadounidenses mayores han abrazado las herramientas y los juguetes de la industria de la tecnología, varias investigaciones recientes demuestran que han caído presa en forma desproporcionada de los peligros de las noticias falsas en Internet, y corren el riesgo de ser más polarizados por sus hábitos online. Si bien eso es muy importante para ellos, también es un desafío enorme para la sociedad dado el enorme papel que desempeñan las generaciones mayores en la vida cívica, y los cambios demográficos que están aumentando su poder e influencia.

Las personas de 65 años o más pronto formarán el grupo de mayor edad en los Estados Unidos, y seguirán siéndolo durante las próximas décadas, según el Censo de los Estados Unidos. Este cambio demográfico masivo ocurre cuando este grupo etario se está moviendo online y en Facebook en masa, luchando profundamente con la alfabetización digital y siendo atacado por una amplia gama de malos actores online que intentan proporcionarles noticias falsas, infectar sus dispositivos con malware, y robar su dinero en estafas. Sin embargo, la mayoría de las personas mayores se están quedando fuera de lo que se ha convertido en una época dorada para los esfuerzos de alfabetización digital.

Cuatro estudios recientes encontraron que los estadounidenses mayores tienen más probabilidades de consumir y compartir noticias falsas online que los de otros grupos de edad, incluso cuando controlan factores como el partidismo. Otra investigación ha encontrado que los estadounidenses mayores tienen una comprensión deficiente o inexacta de cómo los algoritmos desempeñan un papel en la selección de la información que se les muestra en las redes sociales, son peores que las personas más jóvenes al diferenciar entre noticias y opiniones certeras, y tienen menos probabilidades de reconocer la marca de un sitio de noticias del que consumen información.

Esos hábitos de consumo de noticias y digitales se entrecruzan con las características clave de los estadounidenses mayores, como ser más propensos a vivir en áreas rurales y aisladas, y, quizás en parte, a experimentar un alto grado de soledad. Una encuesta realizada por AARP de estadounidenses encontró que el 36% de las personas de 60 a 69 años estaban solas, mientras que el 24% de las personas de 70 años o más se registraron como solitarias. (La encuesta se centró en adultos mayores de 45 años.)

Como resultado, ahora es esencial comprender mejor los efectos de las redes sociales, la soledad y la falta de alfabetización digital en las personas mayores, según Vijeth Iyengar, psicóloga especialista en envejecimiento del Departamento de Salud y Servicios Humanos de EE. UU., y Dipayan Ghosh, un colega de la escuela Harvard Kennedy.

“Con la evidencia reciente de que los adultos mayores son mucho más propensos a difundir noticias falsas en comparación con sus contrapartes más jóvenes, junto con el crecimiento proyectado para este segmento de población en las próximas décadas, es crucial avanzar en nuestra comprensión de los factores que afectan las formas en que “Los adultos mayores se involucran con estas plataformas y cómo estas plataformas afectan cómo funcionan en la sociedad”, escribieron en un artículo reciente para Scientific American.

“Están solos, son relativamente ricos, están enajenados y están atrapados en lugares donde no conocen a nadie y se sienten enojados”, dijo. “Y tienen acceso a internet”.

Se desconoce el presente y el futuro de cómo se verán Internet y las redes sociales con una población masiva de personas extremadamente mayores online. Pero lo que está claro es que los estadounidenses mayores se convertirán incluso en una fuerza online para ser reconocidos, y nadie está realmente seguro de cómo se verá, o cómo prepararse para ello.